Dr. Denis Mukwege


Dr. Denis Mukwege, performing surgery at Panzi Hospital. Photograph by Daniel Musaka for Panzi Hospital and Foundations.

denis mukwege, md, phd

Dr. Denis Mukwege at Panzi Hospital, February 2016. Photo credit: Elizabeth Blackney for Panzi Hospital and Foundations

Dr. Denis Mukwege at Panzi Hospital, February 2016. Photo credit: Elizabeth Blackney for Panzi Hospital and Foundations

Dr. Denis Mukwege is a world-renowned gynecological surgeon who is the founder and medical director of Panzi Hospital in Bukavu, Democratic Republic of the Congo (DRC). As a young child, Dr. Mukwege accompanied his father, a Pentecostal pastor, while visiting sick members of the community. This later inspired him to become a doctor. The Swedish Pentecostal mission helped support him in his medical studies. He decided to specialize in gynecology and obstetrics after observing that female patients at Lemera Hospital suffered from insufficient medical care, which caused complications during their deliveries.

He founded the hospital in 1999 as a clinic for gynecological and obstetric care, and expected to be working on issues of maternal health. Since 1999, however, Dr. Mukwege and his staff have helped to care for more than 30,000 survivors of sexual violence. The hospital not only treats survivors with physical wounds, but also provides legal, and psycho-social services to its patients. Even patients who cannot afford post-rape medical care are treated without charge at Panzi Hospital.

Dr. Mukwege has been fearless in his efforts to increase protections for women and to advocate that those responsible for sexual violence be brought to justice, including the Congolese government and militia groups laying siege to eastern DRC.

In October 2012, Dr. Mukwege was violently attacked and his family was held at gunpoint at his home in an assassination attempt. Joseph Bizimana, his trusted friend and security guard, was killed. The attack came several weeks after Dr. Mukwege denounced the country’s 16-year-long conflict and called for those responsible to be brought to justice during a speech at the United Nations. After this attack, Dr. Mukwege and his family fled the country for his safety, but his many Congolese patients and colleagues urged him to resume his life-saving work at Panzi Hospital. He returned to the hospital in January 2013 and was celebrated by crowds of people ecstatic to have him home. During this difficult period, Physicians for Human Rights (PHR) worked in close coordination with Dr. Mukwege and colleagues at risk in DRC to mobilize a global campaign to advocate for and protect individuals working on the front lines helping survivors of mass atrocities and prosecuting perpetrators of these mass crimes.

Dr. Mukwege is also on the advisory committee for the International Campaign to Stop Rape and Gender Violence in Conflict. He has been the recipient of numerous awards worldwide for his advocacy against sexual violence as a weapon of war and for his outstanding services to survivors of rape. 

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Honors and Awards include:  

SPEECHES

Remarks of Dr. Denis Mukwege at the occasion of the Roosevelt Four Freedoms Awards ceremony – Middelburg – April 21, 2016

His Majesty King Willem-Alexander

Her Majesty Queen Maxima,

Her Majesty Princess Beatrix,

King's Commissioner for the Province of Zeeland,

Members of the Roosevelt Foundation,

Distinguished guests,

It is my pleasure to be with you today in the historic Abbey of Middelburg.

Members of the Roosevelt Foundation,

I accept the Freedom from Want award today on behalf of all victims of rape around the world. By highlighting the work carried out at Panzi Hospital, you have chosen to hear the cries and suffering of women victims of sexual violence. You are choosing to recognize the fierce determination of survivors who become advocates for social change and justice in their communities. They are often at the forefront in the fight against poverty.

I greatly admire you, Ms. Linor Abargil for your dedication, and wish to express my most sincere gratitude for your tireless advocacy in encouraging other survivors of rape to speak out. Like many girls and women, you have transformed your pain into power, and you inspire all of us. 

Ladies and gentlemen,

Women in Africa are carrying the family and the economy on their shoulders. If even a single woman is physically harmed and destroyed psychologically, the cycle of violence and poverty is perpetuated. 

We cannot continue to neglect the rights of more than half the world’s population. We know that when women are healthy and educated, families, communities, and society as a whole flourishes.

It is time to act and put words into action. It is time to fill the gap between the law and its implementation. It is time to engage men and boys, with women and girls, in the struggle to end patriarchal discrimination and gender based abuses. It is time to draw a red line against rape as a weapon of war, as a weapon of oppression. It is time to unite and act together for our common humanity, towards freedom from want globally.  

Finally, please allow me to share with you a message from my patients: they express the need for peace and democracy in the heart of Africa! Together, we must create an environment in which the social, economic, cultural, civil and political rights of women and girls can be fully enjoyed, and where they will fully be able to contribute to the betterment of our world, free from want and free from fear. 

I trust we will prevail!

Thank you.

Doctor Mukwege, MD, PhD


Intervention du Dr Denis Mukwege au Conseil des droits de l’homme – 8 mars 2016

Mr Le Haut Commissaire des Nations Unies aux Droits de l’Homme,
Mr Le Ministre-Président de la Fédération Wallonie-Bruxelles,
Mme La Rapporteuse Spéciale des Nations Unies sur la question de la violence contre les femmes, ses causes et ses conséquences,
Mme La Représentante du Chef de l’Etat en RDC en charge de la lutte contre
les violences sexuelles et le recrutement des enfants soldats,

Distingués invités, en vos titres et qualités respectifs,
Mesdames, Messieurs,

Merci de nous inviter à prendre la parole à ce débat sur la violence faite aux femmes et aux enfants en situation de conflit dans cette magnifique salle du Conseil des Droits de l’Homme, en cette journée si importante des droits de la femme.

Permettez-moi de commencer en partageant avec vous une conviction intime, et un principe fondamental des droits humains: nous sommes convaincus de l’universalisme des droits de la femme. Grâce à la mobilisation des femmes de par le monde, et l’évolution du droit et des mentalités, la lutte contre les coutumes rétrogrades, les pratiques machistes et misogynes a permis de modifier le paradigme de la soumission et de la domination masculine pour tendre vers l’égalité des sexes, clef de voûte d’une société orientée vers un développement inclusif et la prospérité pour tous.

Ce matin, j’ai reçu un appel téléphonique de Bukavu, par lequel j’ai appris que plus de 3000 femmes que j’ai soignées se sont rendues à Panzi pour célébrer avec moi et mon personnel la journée de la femme. Elles sont organisées aujourd’hui en mutuelles de solidarité qui leur permet de s’organiser en véritable communauté et subvenir à leurs besoins, à être autonome. Le seul message qu’elles souhaitent vous faire parvenir est le suivant : elles demandent la paix.

Mesdames, Messieurs,

L’objet du débat qui nous rassemble aujourd’hui vise à traiter des iolences faites aux femmes en temps de conflit, mais nous devons garder à l’esprit que les violences que nous observons en temps de guerre sont le résultat de l’exacerbation des discriminations et de violences existants dans la société en période de paix, au sein des communautés. Et, lorsque l’état de droit est en faillite et que la guerre éclate, quand il n’y a plus ni loi ni foi, le démon machiste s’exprime dans toutes ses formes, comme on l’observe aujourd’hui dans tous les conflits modernes, où les femmes et les enfants sont les premières victimes des guerres décidées entre les hommes, souvent pour des mobiles bassement économiques.

Telle est la raison pour laquelle le médecin que je suis est devenu aussi un militant pour la paix et la justice. Nous ne pouvons continuer à réparer les conséquences de la violence sans traiter ses causes profondes.

La paix, la justice et la sécurité tant physique que juridique sont des conditions préalables pour la promotion des droits humains, mettre fin aux violences sexuelles et permettre un cadre propice au développement tant humain qu’économique.

Mesdames, Messieurs,

En République Démocratique du Congo (RDC), la population a soif de paix et de justice, après tant de générations sacrifiées et de décennies de violences commises dans un climat général d’impunité.

Dans un contexte électoral incertain et potentiellement explosif, la population est anxieuse mais vigilante. L’enjeu des élections concerne non seulement l’alternance, mais avant tout laconsolidation de la société et de la démocratie au cœur du continent africain. L’enjeu de ces élections est donc de préserver notre contrat social, fruit d’un accord de paix et d’un référendum, où les Congolaises et les Congolais ont, pour la première fois dans leur histoire, exercé leurs droits politiques. En définitive, l’enjeu de ces élections semble donc résider entre deux alternatives: la paix ou le chaos. Il faut privilégier et soutenir le chemin de la paix.

Depuis presque vingt ans, notre expérience dans le monde médical nous à amener à faire un constat amer : à chaque nouveau pic de crise sécuritaire ou d’instabilité politique, nous observons un pic dans le nombre de patientes que nous recevons à Panzi. Après avoir soigné des enfants violés, eux-mêmes nés du viol, nous ne pouvons imaginer que la cupidité d’une minorité entretenant une anarchie organisée pour se maintenir au pouvoir nous amène à devoir soigner la troisième génération de victimes !

C’est dans ce contexte extrêmement volatile que Mr Ban Ki-moon, Secrétaire Général des Nations Unies, lors d’une récente visite dans la région des Grands Lacs, a exprimé sa préoccupation face aurétrécissement de l’espace des libertés civiles et politiques auquel nous assistons en RDC. Tout récemment, Mr José Maria Aznar, Représentant du Haut Commissaire et Directeur du Bureau Conjoint des Nations Unies pour les Droits de l’Homme (BCNUDH), a exprimé son inquiétude face à l’instrumentalisation de la justice pour réprimer la société civile et face au harcèlement des activistes par les autorités. Les rapports mensuels que son bureau compile démontrent ce rétrécissement de l’espace démocratique susceptible d’affecter la crédibilité du processus électoral.Les signaux d’alerte sont au rouge !

La responsabilité première incombe aux autorités congolaises et aux forces vives de la Nation, car notre destin nous appartient, mais nous ne pouvons pas concevoir qu’après tant d’années d’investissement et de présence de la communauté internationale en vue de stabiliser le pays, celle-ci puisse se permettre un retour au chaos. La diplomatie discrète a ses limites : la situation au Burundi l’illustre dramatiquement bien. « Mieux vaut prévenir que guérir» ! Anticiper et agir en amont, plutôt que de compter les morts, les femmes violées, les réfugiés et les déplacés.

Nous sommes convaincus que le respect de la liberté d’expression, notamment des défenseurs humains et des mouvements citoyens, mais aussi de l’opposition, sont nécessaires à des élections pacifiques et crédibles.

La population est davantage consciente de ses droits, et ne pourra accepter d’être à nouveau prise en otage.

Mesdames, Messieurs,

Tout un chacun, toute personne a le droit de promouvoir la protection et la réalisation des droits de l’homme. Ainsi, les citoyens qui expriment des critiques constructives pour favoriser l’émergence d’un changement attendu par tous en participant à des débats d’intérêt généraux sont des patriotes, et il est inadmissible qu’ils soient parfois traités de terroristes et poursuivis pour atteinte à la sûreté de l’Etat ! Nous pensons bien évidemment aux jeunes de LUCHA, mais aussi à tous les défenseurs des droits humains intimidés au quotidien.

Dans un pays où Mr Scott Campbell, l’ancien Directeur du BCNUDH a été déclaré persona non grata, où un diplomate américain s’est fait arrêté, où le droit à manifester pacifiquement est réprimé par un usage disproportionné de la force, où les arrestations arbitraires et détentions illégales sont légions et où une justice partiale sous le joug de l’exécutif condamne des innocents, l’état de droit et la démocratie sont en en danger. Et les droits de la femme seront encore plus fragilisés.

Nous l’avons expliqué : la demande de justice est de plus en plus grande au sein de la population, mais que penser de l’offre de justice ? A-t-elle la capacité et la volonté de remplir le rôle qui lui est attribué ?

En temps de paix, il est déjà très difficile pour les femmes de recourir a la justice par crainte des représailles et d’être stigmatisée, et ainsi subir un traumatisme encore plus profond. En période de conflit, il est encore beaucoup plus compliqué pour les victimes de réunir les éléments de preuves pour constituer une plainte, et cette complexité judiciaire s’associe trop souvent au déni du pouvoir, surtout lorsque celui-ci est l’un des belligérants.

L’ensemble de ces conditions engendre un climat favorable à l’impunité, qui bénéficie aux bourreaux et perpétue la violence dans la société, même en période de post-conflit.

Mesdames, Messieurs,

Six ans après la publication du « Rapport du projet Mapping concernant les
violations les plus graves des droits de l’homme et droit international humanitaire commises entre mars 1993 et juin 2003 sur le territoire de la RDC », nous pensons que le temps est venu pour mettre en œuvre ses recommandations, et d’avoir recours à tous les mécanismes de la justice transitionnelle pour éviter la répétition de ces crimes qui choquent la conscience de l’humanité: (1) poursuites juridictionnelles, (2) mécanismes de réparation, (3) assainissement des forces de sécurité, (4) mécanismes d’établissement de la vérité et pour la réconciliation.

(1) Nous savons que la Cour Pénale Internationale n’a vocation à s’occuper que des crimes les plus graves depuis l’entrée en vigueur du Statut de Rome le 1er juillet 2012. Elle n’a pas vocation à se substituer à la justice nationale même si nous soutenons ses efforts de lutte contre l’impunité, en Afrique et partout dans le monde.

Nous pensons donc d’abord à l’établissement d’une Tribunal Pénal International pour la RDC, avec une compétence temporelle qui remonterait en 1993, et un mandat qui engloberait la dimension régionale du conflit. A défaut, nous avions été encouragés en 2013 par la promesse faite par le Président Kabila d’établir des Chambres Mixtes ou spécialisées « pour que justice soit rendue au peuple Congolais ». Le peuple congolais attend toujours que justice soit rendue…

(2) J’ai participé en 2010 à un Panel d’Expert sur les mécanismes de réparation pour les victimes de violences sexuelles, qui était présidé par Me Kyung-wha Kang, actuelle Assistante du Secrétaire Général aux Affaires humanitaires, et à l’époque Haute Commissaire adjointe aux droits de l’homme, et nous avions préconisé la création d’un Fonds d’indemnisation pour les victimes de crimes à caractère sexuel, avec un accent particulier sur les cas où les auteurs ont été condamnés in solidum avec les autorités de l'Etat, et dans les cas où les auteurs sont inconnus ou insolvables. Nous continuons à plaider pour la création d’un tel Fonds de réparation, qui demandera non seulement le soutien de la communauté internationale mais aussi la volonté politique de l’Etat congolais.

Une telle volonté politique pourrait aussi amener le Chef de l’Etat à présenter des excuses publiques au nom de la Nation à toutes les femmes qui ont été victimes de violences sexuelles commises par les forces de sécurités congolaises. De nombreuses femmes réclamaient cette mesure symbolique lors des centaines d’auditions de victimes que nous avions écoutées avec le Panel mandaté par le Haut Commissariat des Nations Unies pour les Droits de l’Homme.

(3) Nous continuons également à effectuer un plaidoyer pour une véritable réforme du secteur de la sécurité, car trop longtemps des accords politiques ont favorisé l’intégration de l’indiscipline dans les forces de sécurité. Ceux qui ont commis des atrocités de masse n’ont pas vocation à devenir les protecteurs des citoyens et de la Nation ! Il est temps d’assainir nos services publics et nos institutions !

Par ailleurs, nous savons que les bourreaux ont été bien souvent aussi des victimes et nous pensons que les programmes de Désarmement Démobilisation Réinstallation (DDR) doivent être accompagnés d’une prise en charge de la santé mentale des démobilisés et de projets inclusifs basés sur les besoins des communautés affectées. Il ne s’agit pas juste de désarmer les anciens combattants, il s’agit aussi de désarmer leurs esprits et de reconstruire le pays. Des programmes de prise en charge de la santé mentale pour les démobilisés constitueraient l’une des pistes de solution pour enrayer le phénomène de propagation de viol commis entre civils. Les anciens démobilisés mal pris en charge et non correctement réinsérés dans la société sont la seule explication qui nous permet de comprendre le phénomène récent que nous traitons à Panzi depuis quelques années, à savoir le viol commis avec extrême violence sur des bébés et des enfants en bas âge.

(4) Enfin, nous pensons qu’après des décennies de déni, le temps est venu pour mettre en place desmécanismes d’établissement de la vérité et pour la réconciliation, afin que nos enfants ne se voient pas privés de la mémoire de leurs parents et donc de leur identité, et puissent construire ensemble des lendemains meilleurs.

Mesdames, Messieurs,

Le 6 octobre 2016, nous commémorerons le vingtième anniversaire du début de la guerre du Congo, qui a commencé à Lemera, dans la Province du Sud Kivu, dans l’hôpital où plus de 30 de mes patients et des membres du personnel soignant ont été sauvagement massacrés. Nous invitons les autorités de la RDC à soutenir l’édification de mémoriaux sur les fosses communes de nos sœurs et de nos frères frappés par la barbarie humaine.

Allez vous promener dans les rues de Sarajevo, et vous ne cesserez de voir des plaques commémoratives partout. Où sont-elles en RDC ? Où est le respect dû à nos morts ? Comment transmettre des valeurs à nos enfants quand l’histoire est manipulée ? Nous espérons ne pas devoir attendre encore vingt ans avant que nos enfants n’étudient cette date à l’école.

Je terminerai ma prise de parole en souhaitant une belle journée à toutes les Mamans, à toutes les jeunes filles, à toutes les femmes, et en invitant au niveau global la communauté internationale à dresser une ligne rouge contre l’usage du viol comme arme de guerre et au niveau local en exhortant tous les pères, tous les garçons et tous les hommes à se mobiliser pour lutter contre les violences faites aux femmes.

Je vous remercie pour votre attention.

Dr Denis Mukwege
Genève, 8 mars 2016

November 10, 2015

Women for Women International - 2015 Gala
Dr. Denis Mukwege, Champion of Peace

REMARKS AS PREPARED FOR DELIVERY

Good evening,

Thank you to Women for Women International, especially Jennifer Windsor, to the Board of Directors, my friend and colleague Tony Gambino, distinguished guests, Ladies and Gentlemen.
 
Tonight we honor women, and this extraordinary organization, that has breathed hope into communities through transformative and innovative programs that recognize women’s centrality to society.
 
Tonight, we must re-light the fire of determination. We are united by purpose: to end the violence, most often targeting women and girls, and the impunity it inspires.
 
Every woman and child has the right to a roof over her head, an education, and freedom from fear. As long as corruption, poverty, and the scourge of rape plagues families and our society, there will be no lasting, nor meaningful peace.
 
Peace begins in our homes, and this is where women’s centrality is critical. Women give birth; breastfeed and raise children of BOTH genders the same way, with the same love. Without considering women as our equals, we deprive future generations of our legacy.
 
In my work, I have witnessed women waking up from anesthesia or even a coma, asking immediately whether their children have eaten or gone to school. For women, the priority is their children. Boys and girls are equal in the eyes of their mothers. Education is critical in order to transmit knowledge from one generation to the next.

Without education, boys AND girls will lose not only their innocence, but MOST importantly their potential. With every instance of repression, the cost becomes more and more difficult to calculate.
 
Today’s and tomorrow’s children must be given an opportunity for full education.
 
For more than a century, women built civil society organizations and conversations to solidify their right to vote, to own land, and property, and even to have control over their own bodies.
 
Women organized, and continue to organize, their families and instill values at home, and in their communities, but also in places of business, trade, and governance. They must have true economic opportunities. They must be free citizens with the right to vote in fair, and credible elections.
 
It is women who carry the burdens of society on their shoulders and in their minds, but they also carry the resolutions to corruption and violence.
 
The work of Panzi, with organizations like Women for Women, helps women to lighten their burdens – and restore their communities.
 
There were moments of triumph because society recognized that women and girls were more than just agents of change. They were, and are, central to the success of any civilization.
 
But today, ladies and gentlemen…
 
…the women in Congo, Syria, Sudan, Nigeria, Iraq, Burma, Columbia, in every corner of the globe, and even here in the United States, are facing an upsurge of violence. They are brutalized by loved ones, by criminals, by oppressive governments, or non-state actors.
 
Rape devastates the body, but also the soul. It steals a woman’s self-worth and her physical and psychological health. When deployed as a strategy of control over land, over resources, or over an entire population, it is a cheap, effective way to destabilize entire communities.
 
Rape is more than a devastating crime; it is designed to dehumanize the victim. At Panzi Hospital, we have treated tens of thousands of women and girls who required many surgeries to regain control over their bodily functions.
 
We have seen how medical intervention combined with psychosocial care, literacy, numeracy, and vocational training are catalysts for change, both for the short and long term.
 
We recognize healing means ensuring that women possess the ability to work and provide for their families, and to build a stronger voice and space on the public square - as citizens and as participants.

Ladies and gentlemen…

It is not enough to acknowledge the devastating and chilling effect of rape. It is a war crime like no other but there is more to rape than suffering; there is more to rape than the women of Congo, or women in Iraq and Syria, or caught as sexual slaves to ISIS. There are the perpetrators.

The perpetrators are predominantly male. Misogyny fuels violence, as surely as broken governance models, corruption, graft, and criminal opportunity do.
 
Let us not be mistaken: the behavior of men during conflicts reflects their behavior during peace time, except that during wars, the lawlessness due to the absence of the state and security, in a collapsed judicial system, the violence that was sleeping in the family and the community, is set free and explodes.
 
When impunity is valued over justice, devastation is bound to follow.
 
But there is also opportunity for redemption.
 
Men must stand shoulder to shoulder with women. Men have a responsibility to speak out in their own communities for the women they love.
 
When we replace hatred and oppression with love, and with a firm commitment to justice, men contribute to real change.
 
The recent announcement from South Africa’s African National Congress party wishes to withdraw [their nation] out of the ICC – disregarding and violating all that Nelson Mandela fought for.
 
The International Criminal Court has one concise mission and message: impunity for mass crimes cannot and will not be tolerated.
 
The voiceless and the vulnerable in Syria, Iraq, Afghanistan and Burma, across the continent of Africa, and around the world, must know that the world is committed to justice.
 
To weaken the ICC is to vote in favor of impunity, opening the door to more violence.
 
We must promote accountability, coherence, and transparency. We must stand at the side of women in all walks of life and treat them as equal. We must understand that wisdom comes not only from men but also from women.

This evening, I am calling upon us men to take responsibility, because those who rape are men, but not all men are rapists, not all men are evil.

Many men do a lot for women. Our problem is that although only a minority of men rape, the majority does not denounce.

Many men close their eyes and ears in total indifference. But let’s stress that rape is not a sexual relationship, it is the destruction of the other; it is to deny the other's humanity. We cannot close our eyes and ears when someone denies and challenges another's humanity.

Let’s open our eyes and ears in the face of such evil acts and speak out when we witness the unacceptable. Although we may not be rapists ourselves, we do become accomplices of the crimes by not denouncing them.

I call upon men who believe in equality of gender.

I call upon men who refuse to close their eyes and ears, and urge them to speak up.

I call upon men to join women in the fight they have been in over the last 100 years for their basic and fundamental rights.

The time is now, to stand in solidarity with women, for women.

Thank you, and good night.